运营11年、团队仅剩1人,这款老游戏是怎样两度被玩家挽救的?

来自 游戏葡萄 2019-04-29
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运营11年、团队仅剩1人,这款老游戏是怎样两度被玩家挽救的?

如果一款MMO运营了十几年,玩家数量逐渐缩减到收不抵支的程度、运营团队也力不从心,等待它的命运似乎就只有关停这一种可能了。

但有些时候,一些游戏却能打破行业惯例,成为一种例外。

《燃烧海洋上的海盗》(Pirates of the Burning Sea)就是这样一款游戏。它曾经两次陷入困境,面临被关停的危险,但两次都在忠实粉丝的支持下撑了过来。这款命途多舛的游戏经历发行商撤出、团队易主,到最后只剩下一位工作人员在维持运营,却依然有一小群死忠玩家竭尽全力维系着他们喜欢的游戏。

PC Gamer最近报道了它的故事,原标题为《How fans helped this 11-year-old pirate MMO outlive 2 studio closures》,以下是葡萄君编译的内容。

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“你喜欢《萤火虫》吗?”Brian Taney问道,他是《燃烧海洋上的海盗》开发团队里最后一位成员,“如果你仔细看看《Out of Gas》这一集,你会发现这个游戏和《冲出宁静号》(《萤火虫》的续集电影)很像。”

这是一个有些残忍的比喻。《燃烧海洋上的海盗》是一款有11年历史的MMO,一直靠着一小群忠实玩家勉强支撑着。而现在,它就像是一艘坏掉的飞船,漂浮在太空中,里面的船员因为缺氧而陷入极度危险中。

2018年8月,Taney写下一篇情感真挚的博客,他告诉《燃烧海洋上的海盗》的玩家,游戏的微型开发团队Portalus Games失去了唯一的程序员。Taney的博客,就像是宁静号发出的绝望的信号一样,这是一次孤注一掷的求救。

这篇文章发出以后,玩家的消息如潮水般涌来,Taney至今还保留着这些玩家的名单。玩家们纷纷表示愿意提供帮助,比如做QA测试员、游戏管理员或是新手引导,还有一名玩家甚至能做3D建模。他们都愿意免费为游戏提供支持。论坛上,玩家们激动地讨论着怎样才能拯救这款游戏,并自发为这款游戏组织众筹。所有这些社区活动都证明,《燃烧海洋上的海盗》是一款值得被拯救的游戏。而这已经不是第一次了。

熟悉的水域

《燃烧海洋上的海盗》和所有2000年左右的MMO游戏一样,有唠叨的NPC给你发任务,有公会,有玩家关于PvP和PvE模式喋喋不休的争论,还有面数很低的粗糙建模(粗糙到可能已经重新赶上low  poly的潮流了)。现在,同时代的其他MMO游戏大多都已消亡,只有《燃烧海洋上的海盗》仍然活着。顽固的海盗们支撑着这款游戏,因为他们在游戏里看到了一些特别的东西,这些东西是别的游戏里找不到的。

“游戏里有很多角色。”一个老玩家(我们就叫他“黑胡子”吧)对我说,当时我们正在游戏里查理福特的一家酒馆喝酒,“比如我可以审视一下这家酒馆的环境,然后上去说一句‘我从没注意到酒馆里还有一个豹头’就引发一场枪战,这时候火光燃起、蜡烛忽明忽暗。游戏里有很多类似的元素,它们都很有美感。”

对于我这种局外人,我只看到游戏老旧的材质贴图、僵硬的动画,这只是多年前《魔兽世界》引发MMO热潮中的游戏之一,再搭配上海盗传奇冒险故事而已。但黑胡子这样的玩家依然能在其中看到一些他喜欢的元素。

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虽然游戏已经运营了十多年,但是很多老玩家仍然能在这片“燃烧海洋”里找到新东西。有些玩家发现了新的稀有鱼类,有些玩家在拍卖行发现了很独特的剑,还有一位玩家(我叫他“棉布杰克”)甚至发现游戏里有一个叫做Raúl Capablanca(历史上一位国际象棋冠军)的NPC,这个NPC隐藏在一个象棋有关的系列任务里,还会引用Raúl Capablanca真正说过的话。Calico Jack说,这个NPC让他脊背发凉,然而大多数玩家都不知道这个NPC的存在。

知道《燃烧海洋上的海盗》靠什么运营了11年后,人们不仅会为游戏仍有新发现而感动,更会被这个游戏的存在所打动。

2018年8月这篇博客并不是《燃烧海洋上的海盗》第一次遇到危机。2010年,游戏上线两年后,Brian Taney加入了游戏最初的开发商Flying Lab Software,负责质量保证和客服。他将Flying Lab描述为“一个成熟健全的团队”,公司当时约有25名开发人员,另有25名员工负责QA和客服。他现在运营的Portalus Games几乎没有成员,相比之下那时候的团队配置无疑是豪华的。

“Flying Lab有我见过规模最大、最忠实的社区运营团队,团队里有活动策划、论坛管理员,还有一个IRC频道上全天在线、专职与玩家聊天的员工。除此之外,游戏的GM会轮班来保持7*24小时与玩家互动。”Taney说。

棉布杰克还记得游戏早期有多么生动有趣,当时游戏内的公会甚至会模仿真正的海军来运作。“在游戏里你可以像真实的征兵那样,有新兵、大副、上将这些军衔。玩家是真的在玩角色扮演。”他回忆道。

然而,海盗们的黄金年代并没有持续太久。2012年,游戏发行商索尼在线娱乐(Sony Online Entertainment, SOE)决定不再支持这款游戏。而尽管开发团队Flying Lab仍然持有版权,他们也决定不再继续运营《燃烧海洋上的海盗》。另一个老玩家Richard Salois说,当时这个消息对玩家们的打击很沉重。“SOE和Flying Lab放弃了《燃烧海洋上的海盗》后,我们都很担心会失去这个游戏,当时完全不知道该怎么办。”

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在加入Flying Lab之前,Taney已经玩过很多MMO游戏,对裁员、倒闭和停服并不陌生。他和其他几个开发者冒险尝试了不一样的方法——成立一个新工作室Portalus Games来继续运营游戏。“对其他人来说,这正是他们这些年轻人规划职业的时候,他们把这看作是一次能改写简历的好机会。而对我来说,我只是爱这款游戏。起初我就为了加入Flying Lab,放弃了一些收入更高的工作。我想着‘好吧,我试试,看看接下来会发生什么?’”

但是SOE撤出之后,游戏就需要一个新的服务器。不过Portalus很幸运,服务器租赁公司Vision Online的首席执行官Darrell Benvenuto,当时已经和Flying Lab很熟了,《燃烧海洋上的海盗》顺利地转到了Vision的服务器,就这样,《燃烧海洋上的海盗》渡过了第一个难关。就像《加勒比海盗》中冲出戴维·琼斯的牢笼那样。

为了降低成本,Portalus没有租办公室,所有员工都在家办公。2010年以后,《燃烧海洋上的海盗》改为免费下载,并通过道具付费的方式存活了下来。“玩家一直在支持我们继续运营游戏。虽然有些勉强,但也足够我们支撑下去了。”Taney说道。而随着游戏变得“高龄”,Portalus的团队也很难继续维持游戏的运营,更不用说更新内容了。

这些年,玩家数量越来越少,工作室的规模也随之缩水。

Taney猜测,很多玩家并没有意识到《燃烧海洋上的海盗》经历了一次更换服务器的危机。这个猜测在Salois的游戏经历中得到了证实:“很多人去玩其他游戏了,我们这些老玩家回来了,但是这个游戏没有新玩家。”

6年过去了。由于人手越来越少,Portalus越来越难以维持游戏运营。“我们团队从25人下降到12人,再下降到8人,最后只剩3个人。到最后每天的时间都极其有限,连维持这种工作进度也变得非常困难。”Taney说道。有一段时间他甚至有6个月没有拿工资,来让游戏保持运营。

每当《燃烧海洋上的海盗》陷入险境的时候,它最忠实的玩家就会站出来,竭力阻止游戏关停。“当游戏快要不行的时候,就会有玩家站出来说‘我要买200美元、300美元的游戏货币,让游戏保持运转。’”Calico Jack说,“他们当中一些人甚至已经有很多年没有玩过了。”

黑胡子也曾经很努力地支持过《燃烧海洋上的海盗》。“我在游戏里卖船,尝试拉人买内购货币,我也会专程造船来让人们付费购买,如果游戏没有足够的收入就会停服。这是我我无法接受的。游戏关服后我可能会因为无所事事而无聊至死。”他说的可能有些夸张了,不过在网游里投入大量时间、建立人际关系的人,应该都能理解这种感情。

黑胡子和棉布杰克是多年的好友,因为这款长线运营的MMO游戏相识。多年间他们一起玩游戏到深夜,现在他们知根知底,时常拿对方开玩笑。而这样的关系也反过来促使他们一直留在游戏里。“这些年我已经在这个游戏上花了好几千,但我并不后悔。”黑胡子补充道。

Salois不止一次尝试AFK,但是每次到最后他都会回到游戏里来。“我第一次AFK是去玩《Darkfall》,后来我也有几次AFK,但是这个游戏是我玩过最完整的海盗题材游戏。虽然它已经11年了,但是它有自己独到的一面。”

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让游戏活下去

2018年8月,《燃烧海洋上的海盗》又一次陷入了风暴中心。这一次,Taney唯一的同事、游戏唯一的程序员,决定要离开这家公司。作为游戏设计师,Taney有数年的工作经验。但是要在没有程序员的情况下维持游戏运转,他很难做到。对这一切无能为力的Taney,转向了他仅存的希望。

“这一次,我鼓励社区的玩家们都站出来,抓住这次机会,一起决定这款游戏的未来。”他在官方博客中写道,“正是因为有社区玩家的力量,这款游戏才能长久地运营。它证明过自己,它的生命力远比它曾经的运营公司长久”

Taney提出了一种可能的解决方式:让游戏的玩家来决定(游戏的去留),这是一种真正的民主自决,就像历史上曾经的海盗自决一样。“我觉得这可能会让游戏版权方Flying Lab有点紧张,但是对于我来说,这恰恰海盗们的行事方式!和(游戏的)海盗主题十分契合。社区中的玩家是真正维系着这款游戏的人群,他们在游戏上花费了真金白银,那就由他们来决定吧。”

游戏版权方权衡这一决定期间,Portalus Games的博客沉寂了几个月。Taney唯一确定的是,Portalus这次彻底完了,对此他已经有了充足的心理准备。但尽管公司无法再保持运营,他还是希望《燃烧海洋上的海盗》能继续走下去。“如果游戏要交给其他公司,我不知道交接后是否还需要我参与其中。但如果游戏继续运营下去意味着我要跟它告别,我会很乐意说再见。”

对于黑胡子这样的玩家来说,这一次《燃烧海洋上的海盗》看上去很难再维系下去了。“说实话,起初我们很绝望。Portalus发公告说不会继续运营的时候,我们都以为游戏就要停服了。这让游戏变得无声无息。

那几个月里,《燃烧海洋上的海盗》就如同被海浪淹没一般。但玩家热情、自发的援助依然维持着游戏运转。同时,版权方也提供了一个宽限期,方便后续接手的公司介入。“《燃烧海洋上的海盗》有来自版权方、运营人员和社区的支持,换成是别的什么游戏,可能早就停服了。”Taney说,“纯粹从商业角度来看,这款游戏也早就应该关停了。”

今年1月,在宣布Portalus Games将会解散的5个月后,Taney更新博客庆祝了《燃烧海洋上的海盗》的11周年。同时Taney还宣布游戏服务器提供方Vision Online将会成为新的运营商,接管这款游戏,并且在Taney正式解散公司后接收他。“Vision宣布要接手游戏之后,老玩家们成群结队地回来了。”黑胡子说,他现在依然经常登录游戏。

“《燃烧海洋上的海盗》这样的老游戏错综复杂,我很清楚协调这样一款游戏需要花费怎样的精力。任何MMO游戏几乎都是这样的——不止是游戏开发方投入了大量精力,多年来一直活跃在游戏里的玩家也是如此。所以如果我可以为他们做点什么,来避免游戏停服,我觉得我是有义务去做的。”Vision的CEO Darrell Benvenuto说。

根据Taney的说法,早在2008年的时候,Vision就帮游戏替换掉了一批物理服务器。这项改动让游戏的运营成本降低了大约50%。省下了这笔钱之后,他们得以重新引入“游戏大师Red Jaq”(游戏内置的社区经理和客服功能)。棉布杰克和黑胡子说,Red Jaq的存在对于玩家群而言是一种精神象征。玩家们一逮到机会就向她询问Vision(关于游戏)的计划,她没有透露太多,但是向玩家们保证Taney知道玩家想要什么样的游戏更新。

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Taney已经有一些点子了:比如先恢复从前的订阅服务“船长俱乐部”并加以升级,同时加入玩家呼声很高的怀旧服。“我估算了一下有多少人会支持这样一个服务器,如果我估算得没错,这样做是能够盈利的。”Taney说,“盈利可能不会有太多,但至少是盈利的。”

Benvenuto也有些想法,不过他不太赞同我用“支持”来形容(他希望能让游戏重焕生机,而不仅仅是为现有的游戏提供支持)。

对于游戏需要一个怎样的社区,他的确有一些构想——“我们需要再吸引几千名玩家。”他说,“最大的单一成本来自人力,再多2000~3000名玩家,产生的花费就足够填补工程师的成本了。”

《燃烧海洋上的海盗》上线怀旧服,或是其他需要程序支持的内容之前,游戏社区要继续发展壮大,来证明自己的价值,因为只要后续玩家的花费不足以弥补成本,这款游戏就仍然面临着潜在风险。

晴空

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“像《燃烧海洋上的海盗》这类老游戏,它们需要有一些勇士,一些愿意为之流血的人。”Taney说道。过去的9年里,他就是这样做的,而这样做的远非Taney一个人。

至于要怎么维护忠实玩家,棉布杰克的诉求对于接手公司来说并不容易,“要对得起那些玩家,对得起那些花了大把时间、特别在意游戏的玩家。努力做到这一点。”

我是在1月发现《燃烧海洋上的海盗》这个故事的,当时我正在寻找的,是“一个古怪、老旧的MMO游戏社区里一些搞笑、有趣的事”。

从外界视角来看,这款游戏受到玩家喜爱但即将消亡,没有人愿意给出明确的死亡日期。我带着好奇前去刺探,决定至少要从中找到一个好故事。而我最终发现的,是一艘广受爱戴的旧船,它的船员愿意与之共同沉没。

Taney说把这款游戏比作《冲出宁静号》是最恰当的。

“《燃烧海洋上的海盗》就像宁静号一样,它是一艘老船,陈旧而且破烂。对于很多人来说它看起来就像是一座危楼,但我们想要留下它。”他在电话里说到这儿的时候,听起来有一点哽咽,“我们想让它继续航行下去。”

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